Marilena Igreja Lazzarini
BrasilAshoka Fellow desde 1990

Marilena Lazzarini, quien ayudó a crear la primera agencia gubernamental de consumidores de Sao Paulo, ahora está trabajando para construir un grupo modelo de defensa del consumidor privado. El éxito en el centro de negocios más grande de América del Sur, de enorme importancia en sí mismo, también alentará a otros en todo el continente a seguirlo.

La persona

Ahora con 41 años, Marilena nació y se crió en el estado de Sao Paulo. Aunque soñaba con estudiar medicina, la universidad de agronomía local era una carga financiera más fácil para su familia. Marilena se graduó del programa en 1971 y tomó un trabajo en la Secretaría de Agricultura del estado, donde era responsable de la distribución de alimentos y el control de calidad. En ese y otros trabajos gubernamentales posteriores, se interesó en reducir la distancia entre los productores de alimentos y los consumidores. Y al igual que otros jóvenes agrónomos, se preocupaba cada vez más por el impacto que las nuevas tecnologías y el uso indiscriminado de pesticidas tendrían en los pequeños productores, los consumidores y el medio ambiente. Marilena formó parte del grupo que estableció PROCON, la primera agencia gubernamental de consumidores de Brasil, en 1976. De 1983 a 1986 se desempeñó como directora. Ha sido presidenta de IDEC desde que la cofundó en 1987.

La idea nueva

La década de Marilena trabajando en temas de consumidores en el gobierno de Sao Paulo le enseñó mucho sobre los problemas que enfrentan los consumidores, entre ellos la dificultad de atacarlos desde dentro del gobierno frente a imperativos políticos cambiantes. La protección eficaz del consumidor, incluida una respuesta gubernamental confiable, requiere una iniciativa ciudadana independiente y sostenida. Marilena respondió a las perturbaciones de los últimos años (shocks inflacionarios, crisis de pago de deudas, grandes cambios políticos) reuniendo a un grupo de abogados, científicos y ex colegas del gobierno para crear el Instituto Brasileño de Defensa del Consumidor (IDEC). Aunque fundaron IDEC principalmente para investigar la calidad y la seguridad de los productos, el grupo pronto decidió que podría ser más efectivo (y autofinanciado) si también abordaba los principales problemas de los consumidores directamente, especialmente en los tribunales. IDEC posteriormente demostró cómo utilizar las demandas colectivas. a un importante efecto directo y que sienta precedentes. Ella y sus colegas ganaron una demanda contra una de las compañías de seguros de salud más grandes de Brasil, que fue declarada culpable de aumentar ilegalmente sus primas ya altas. Los abogados del IDEC también han luchado para hacer cumplir una prohibición legal existente sobre la hormona cancerígena DES, que sin embargo había sido ampliamente utilizada por los ganaderos brasileños para engordar su ganado. Más recientemente, el IDEC defendió la causa de unos 300.000 habitantes del estado de Sao Paulo que habían pagado a la compañía telefónica estatal por teléfonos para languidecer indefinidamente en las listas de espera. Estos éxitos tan publicitados y la credibilidad de Marilena están atrayendo cada vez a más personas a la puerta del IDEC. . Marilena informa que "el IDEC está llamado a actuar en todos los temas de consumo en el estado de Sao Paulo y cada vez más a nivel nacional". El desafío ahora es convertir estos éxitos y esta demanda en una institución que perdure, una institución que mejorará permanentemente el mercado de Brasil al brindar a los consumidores la información y la voz para insistir en mejores productos y servicios. Una institución exitosa y, sobre todo, financieramente sostenible será rápidamente copiada, tanto en otras partes del país como por grupos especializados en un área de interés particular, ya sea la atención médica o el servicio aéreo. Marilena espera que esa multiplicación sea su mayor impacto.

El problema

Los consumidores de Brasil han estado pagando durante años por productos y servicios de calidad y seguridad a menudo deficientes. Sus casas contienen materiales de construcción de mala calidad, defectuosos, a veces incluso tóxicos. Su comida contiene una contaminación desconocida pero a menudo peligrosa por el uso intensivo e ineficaz de pesticidas y otras sustancias químicas de la agricultura brasileña. Además, muchos de estos alimentos nunca han sido sometidos a controles rigurosos de calidad; los escándalos como la contaminación generalizada del suministro de leche con materia fecal y los productos enlatados con plomo son demasiado comunes. Hay muchas causas para ello. Las restricciones comerciales que limitan la competencia extranjera debilitan la influencia de los consumidores. La pobreza, un sistema educativo débil y la disuasión directa de dos décadas de gobierno militar han conspirado para mantener a los ciudadanos calladamente pasivos, para evitar que se organicen para presionar por mejoras. Incluso la idea de que los consumidores tienen derechos es relativamente nueva en Brasil.

La estrategia

Marilena está siguiendo una estrategia de varias partes: primero, continúa adoptando trajes colectivos cuidadosamente seleccionados. (Ahora tiene muchos en proceso. IDEC representa a 800 denunciantes entre estos casos). Son la herramienta más poderosa y probada de la organización. Dado este hecho, está tratando de asegurarse de que la nueva legislación nacional de protección al consumidor que se está considerando facilitará que grupos privados como el suyo presenten y ganen tales demandas. En segundo lugar, espera que IDEC amplíe su programa de pruebas y evaluación de consumidores. Al realizar pruebas comparativas de calidad y seguridad de diferentes productos y difundir los resultados a través de los medios de comunicación y "Consumer, Inc.", el boletín bimestral del grupo, IDEC traerá una nueva disciplina al mercado y, con suerte, también fortalecerá su base de miembros. y basándose en parte en los dos primeros objetivos, Marilena está presionando mucho para que IDEC construya un centro de documentación con información sobre productos y derechos del consumidor. Esta información estaría disponible ampliamente en todo Brasil e internacionalmente a través de ALTERNEX, una red informática en crecimiento compartida por organizaciones voluntarias privadas brasileñas. (Estas organizaciones acaban de pedirle a Marilena que tome la iniciativa en los asuntos del consumidor). Cuarto, Marilena siente que es esencial que IDEC se convierta en una institución permanente, con más personal profesional, financieramente estable (e independiente de los conflictos), de ahí su enfoque persistente en Construyendo una base de miembros. Marilena espera que el ejemplo de IDEC estimule la creación de asociaciones independientes de derechos del consumidor en todo Brasil. Tendrán que definir sus propias actividades a la luz de las necesidades y demandas locales. Pero como no quiere que otros grupos tengan que reinventar la rueda, compartirá activamente sus experiencias y soluciones y también ayudará a organizar un intercambio más amplio entre quienes trabajan en el campo.