Ismael Ferreira de Oliveira
BrasilAshoka Fellow desde 1990

Ismael Ferreira está trabajando para hacer competitiva la declinante industria brasileña del sisal y para poner más ganancias en manos de los muchos pequeños productores del cultivo. Cultivado en el noreste seco, el sisal es un cultivo comercial resistente a la sequía que ayuda a estos agricultores a permanecer en sus granjas de subsistencia.

La persona

Ismael es hijo de un cultivador de sisal en Valente, el municipio donde tiene su sede la cooperativa y se construyó la trilladora. La economía local depende de la producción de sisal. Ismael estudió contabilidad en la escuela secundaria y trabajó como administrador de cobranza en un banco de una pequeña ciudad. En 1981, Ismael comenzó a trabajar para el Movimiento de Organizaciones Comunitarias, o MOC, que se originó en la iglesia católica liberal de la región pero luego disolvió su iglesia. afiliación. En el MOC, Ismael desarrolló proyectos comunitarios de generación de ingresos, como una panadería y una fábrica de sandalias. Ahora dirige los proyectos económicos comunitarios del movimiento. Ismael también se convirtió en el primer gerente de la Asociación de Pequeños Productores de Bahía, con sede en Valente. Allí, brindó asistencia técnica a los agricultores sobre el almacenamiento, la molienda y la venta de maíz. También inició conversaciones con los productores de sisal sobre los problemas que tenían al vender su producto. Esas discusiones produjeron la semilla para el funcionamiento de la cooperativa de exportación directa de hoy. En cuanto al futuro, Ismael dice: "Espero que estos movimientos populares no me necesiten y se estén cuidando a sí mismos". Espero estar ahí para verlo. . . Algún día planeo liderar otros movimientos ''.

La idea nueva

Brasil sigue siendo el mayor productor de sisal del mundo, pero la industria ha estado en constante declive durante décadas. Ismael planea revitalizar la industria a través de los 600.000 pequeños productores del noreste que cultivan el sisal como su principal cultivo comercial, pero que carecen de autonomía y prosperidad. Estos agricultores ya han recorrido un largo camino desde 1984, cuando Ismael inició un viaje de cuatro años por laberintos burocráticos para finalmente lograr ganar a los pequeños productores organizados el derecho a exportar su sisal directamente. Ismael también consiguió fondos para la costosa trilladora central que la naciente cooperativa de productores necesitaba para procesar el sisal para la exportación. Desde que construyeron el thrasher, los cultivadores ' Los ingresos medios del sisal han aumentado un 14 por ciento y su producción colectiva ha pasado de 70 a 300 toneladas por mes. Eso todavía es de pequeña escala en términos de exportación, pero la cooperativa ahora tiene compradores en el exterior y una oficina y un corredor en Salvador, la capital de Bahía. Esos son los primeros pasos hacia la autonomía de los productores que históricamente han vendido a intermediarios de grandes exportadores interesados en pagar lo menos posible. Además de vender directamente a compradores extranjeros, los pequeños productores planean fabricar más productos terminados, como soportes de cuerdas y alfombras. Ismael busca activamente nuevos mercados, recursos, aliados y apoyo. En esa búsqueda, ha encontrado situaciones propicias para vínculos directos entre productores y compradores. Uno de estos nuevos compradores directos es un importador peruano que anteriormente compraba sisal brasileño de Portugal. Ismael también espera construir una alianza informal de pequeños productores para impulsar conjuntamente cambios de política, incluidos algunos para ayudar a la industria brasileña del sisal a ser más competitiva a nivel mundial. Con ese objetivo, se reúne cada vez más con los pequeños productores ' organizaciones de otros cultivos y otras regiones para compartir con ellos los errores y victorias de la cooperativa de sisal. Ismael espera alentar esfuerzos similares en todo Brasil para dar a los pequeños productores un mayor control sobre sus medios de vida.

El problema

Un informe de 1989 del gobierno del estado de Bahía dio una clara indicación de la dirección en la que se dirigía la industria del sisal de Brasil: miles de hectáreas de campos de sisal habían sido abandonadas cuando Brasil perdió ante la competencia de África y México y los sustitutos sintéticos. Ismael sostiene que los grandes exportadores brasileños no han buscado nuevos mercados o usos, ni han mejorado la calidad del sisal, y por lo tanto han perdido terreno frente a competidores extranjeros más progresistas. También critica la estructura actual de la industria y las grandes empresas indiferentes por no lograr que el gobierno baje los impuestos o garantice los precios como lo hace con el café, la soja y otras exportaciones. Las empresas y los emprendedores ambiciosos han encontrado pocas razones para invertir en este sector, sobre todo dada la histórica economía política de la región, que durante siglos ha estado dominada por sus grandes propietarios de plantaciones. Los pequeños productores tienen el desafío adicional de intentar entrar en una industria de exportación establecida desde hace mucho tiempo que apenas está ansiosa por nuevos competidores, y menos competidores que amenacen con reducir la influencia que tienen las empresas establecidas frente a sus proveedores de bajo costo. Los costos de infraestructura, como el transporte y el procesamiento, pueden ser altos. Y la extrema complejidad de la exportación se magnifica enormemente en Brasil: las instalaciones de transporte y comunicaciones son viejas e inciertas, la economía es inestable y las reglas y los tipos de cambio pueden cambiar repentinamente.

La estrategia

Ismael pregunta: "Si África y México pueden mantener y modernizar sus industrias de sisal, ¿por qué no puede Brasil?" Ismael cree que los pequeños productores pueden hacer esto convirtiéndose en una fuerza dentro de la industria a través de una cooperativa y luego presionando al gobierno para que ayude a revitalizar la industria a través de políticas de exportación favorables y mediante investigación de productos y mercados. Ha recopilado información, por ejemplo, sobre cómo los productores africanos ganan mil millones de dólares al año vendiendo un subproducto farmacéutico del sisal a los países industrializados. Asimismo, el bagazo de sisal se ve cada vez más como un combustible renovable para la energía eléctrica térmica, pero dos tercios del bagazo en Brasil no se utilizan. Para forzar una mayor atención a estos temas, la cooperativa debe primero cobrar fuerza. Un núcleo de 1.000 familias forma ahora la cooperativa organizada a través de la Asociación de Pequeños Productores Agrícolas de Bahía. Se han unido para exportar sisal procesado en la trilla colectiva. Las familias reinvierten en la cooperativa y aún ganan un 14 por ciento más de lo que ganaban vendiendo sisal individualmente. Luego de obtener las credenciales de exportación para la cooperativa, el siguiente desafío de Ismael fue ingresar al mercado. Al igual que muchas industrias, el sisal está muy cargado de grandes empresas con lazos de mercado establecidos desde hace mucho tiempo. Pero a través de un interrogatorio e investigación persistentes, Ismael descubrió los nombres y direcciones de docenas de importadores de sisal y les escribió todas las cartas describiendo la cooperativa. Algunos expresaron interés y él consiguió que un corredor se encargara del papeleo por debajo del costo habitual. Ismael quiere que la cooperativa funcione como cualquier gran exportador, siempre buscando nuevos clientes, invitando a posibles compradores a visitarla, cultivando aliados en los círculos políticos y financieros, estudiando formas de expandirse y reduciendo costos constantemente, especialmente buscando ventas directas entre productores y consumidores. , evitando así comisiones de intermediación. A medida que la cooperativa crece y comienza a fabricar productos finales, tanto los productores como los compradores deberían beneficiarse de mayores economías de escala. Para atraer la atención de más pequeños productores de sisal, Ismael utiliza organizaciones rurales locales y medios de comunicación locales para difundir noticias de la industria del sisal e involucrar a más pequeños productores en la cooperativa. También se basa en sus antecedentes y contactos en la comunidad y los movimientos de pequeños productores.